12 nov. 2010

Hace 1.200 millones de años La Tierra pudo albergar vida compleja mucho antes de lo pensado

La atmósfera de la Tierra parece haber sido suficientemente rica en oxígeno para permitir la existencia de formas complejas de vida hace alrededor de 1.200 millones de años, según un estudio de la Universidad de Aberdeen en Reino Unido que se publica en la revista 'Nature'. La conclusión procede de un estudio de isótopos de sulfuro en sedimentos terrestres conservados en el noroeste de Escocia.

   Los sedimentos ancestrales han proporcionado evidencias de los aumentos en la concentración de oxígeno atmosférico hace alrededor de 2.300 millones de años, la era Paleoproterozoica, y hace 800 millones de años, en la era Proterozoica, con el aumento más reciente que se cree está conectado con la posterior expansión evolutiva de la vida animal.

   Un indicador de la oxigenación ambiental es el fraccionamiento del isótopo de sulfuro 34S en los minerales de sulfato y sulfuro coexistentes, que es superior cuando bacterias de oxidación de sulfuro participan en el ciclo de sulfuro. 

   Un aumento distintivo en este fraccionamiento, de menos del 25 por mil hace mil millones de años a el 50 por mil 640 millones de años después, se ha interpretado como la última subida del oxígeno atmosférico y la evolución de las bacterias de oxidación de sulfuro. Otras líneas de evidencia han sugerido que la oxigenación atmosférica se produjo mucho antes, pero sin dejar su marca en la firma de 34S de los sedimentos marinos.
   Los científicos, dirigidos por John Parnell, informan ahora de fraccionamientos de 34S que exceden un 50 por mil en los sedimentos terrestres depositados en el Mesoproterozoico hace 1.180 millones de años. Esto sugiere que, en esta época, los ambientes cercanos a la superficie como lagos y sedimentos de río estaban lo suficientemente oxigenados para apoyar un biota compleja.

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